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Há cento e quinze anos, um arqueólogo estava a vasculhar objectos encontrados no naufrágio de um navio de 2000 anos na ilha grega Antikythera.

Entre os tesouros do naufrágio-vasos e potes bonitos, jóias, uma estátua de bronze de um filósofo antigo — era a coisa mais peculiar: uma série de engrenagens de bronze e diais montados em um caso do tamanho de um relógio de lareira.

Qual é o mecanismo Antikythera?

À primeira vista, o pedaço de latão encontrado perto do naufrágio parece algo que você pode encontrar em um ferro-velho ou pendurado na parede de um bar de mergulho com tema marítimo. O que resta do mecanismo é um conjunto de engrenagens enferrujadas numa caixa de madeira podre.

Mas se você olhar para a Máquina de Anticítera, você vê evidências de pelo menos duas dúzias de engrenagens, colocadas em cima umas das outras, calibradas com a precisão de um relógio suíço masterft. Este era um nível de tecnologia que os arqueólogos usualmente datariam do século XVI, não muito antes do primeiro.

Mas permaneceu um mistério: para que foi usada esta engenhoca?

O primeiro computador mecânico do mundo?

Para os arqueólogos, era imediatamente evidente que o mecanismo era algum tipo de relógio, calendário ou dispositivo de cálculo. Mas não faziam ideia para que era. Durante décadas, eles debateram: a Antikythera era um modelo de brinquedo dos planetas? Ou talvez tenha sido um astrolábio precoce (um dispositivo para calcular latitude)?

Em 1959, o historiador de Ciência de Princeton Derek J. de Solla Price forneceu a análise científica mais completa da Engenhoca até à data. Depois de um estudo cuidadoso das engrenagens, ele deduziu que o mecanismo foi usado para prever a posição dos planetas e estrelas no céu, dependendo do mês do calendário. Uma engrenagem principal iria se mover para representar o ano civil, e, por sua vez, mover muitas engrenagens menores separadas para representar os movimentos dos Planetas, Sol e lua.

Então você poderia definir a engrenagem principal para a data do calendário e obter aproximações para onde esses objetos celestiais estariam no céu nessa data.

E Price declarou nas páginas da Scientific American que era um computador: “o mecanismo é como um grande relógio astronômico … ou como um computador analógico moderno que usa peças mecânicas para salvar cálculos tediosos.”

Era um computador no sentido de que você, como um usuário, poderia introduzir algumas variáveis simples e produziria um fluxo de cálculos matemáticos complicados. Hoje, a programação de computadores é escrita em série de código digital de uns e zeros. Este relógio antigo tinha o seu código escrito nas relações matemáticas das suas engrenagens. Tudo o que o usuário tinha que fazer era entrar a data principal em uma engrenagem, e através de uma série de voltas de engrenagens subsequentes, o mecanismo poderia calcular coisas como o ângulo do sol cruzando o céu.

Os cientistas aprenderam ainda mais sobre como funciona o mecanismo Anticítera.

Desde a avaliação de Price, a moderna tecnologia de mapeamento de raios-X e 3D permitiu que os cientistas analisassem mais profundamente os restos do mecanismo e aprendessem ainda mais de seus segredos.

Na década de 2000, pesquisadores revelaram texto — uma espécie de manual de instruções-inscrito em partes do mecanismo que nunca haviam sido vistas antes.

O texto — escrito em minúscula letra, mas legível em grego antigo-ajudou-os a completar o puzzle do que a máquina fazia e como era operada. Ao todo, é espantoso.

Os investigadores ainda não têm a certeza de quem o usou. Os cientistas construíram-no para ajudar os seus cálculos? Ou era um tipo de Ferramenta de ensino, para mostrar aos alunos a matemática que mantinha o cosmos juntos? Foi único? Ou ainda há mais dispositivos similares para serem descobertos?

A sua Assembleia continua a ser outro mistério. Como os gregos antigos realizaram este feito é Desconhecido até hoje.

O que quer que tenha sido usado e o que quer que tenha sido construído, nós sabemos isso: sua descoberta mudou nossa compreensão da história humana, e nos lembra que flashes de gênio são possíveis em todas as idades humanas.